EMPRESAS ALIMENTACIÓN

150 Años de Nestlé: el gigante global en alimentación que empezó con la papilla

Nestlé celebró en el año que acaba de expirar su 150º aniversario, siglo y medio de vida que arrancó con la invención de una novedosa harina lacteada -base de la papilla- y que le ha llevado a erigirse en el mayor gigante del sector de la alimentación.

Imagen de uno de los laboratorios que albergaba en 1930 la fábrica de Nestlé en la localidad suiza de Vevey. EFEAGRO/Imagen cedida por la compañíaImagen de uno de los laboratorios que albergaba en 1930 la fábrica de Nestlé en la localidad suiza de Vevey. EFEAGRO/Imagen cedida por la compañía

Difícilmente podría imaginar su creador, el boticario Henri Nestlé (Fráncfort, 1814), que la modesta firma que empezó a vender un alimento infantil elaborado como alternativa a la leche materna acabaría convirtiéndose en un mastodonte empresarial con 340.000 trabajadores, 80.000 millones de euros de facturación anual y más de 8.200 millones de euros en beneficio sólo en 2015.

La magnitud de estas cifras hace que revistas especializadas como “Food Engineering” y publicaciones económicas como “Forbes” coincidan a la hora de colocar a la multinacional suiza en el puesto más alto de sus listas como líder del sector de la alimentación, por delante de PepsiCo o Coca-Cola, entre otras.

La propia compañía relata cómo su fundador desarrolló un alimento dirigido a combatir los elevados índices de mortalidad infantil junto con un doctor local del municipio suizo de Vevey. La “leyenda” cuenta que este médico suplicó a Henri Nestlé que diera a probar su “invento” a un bebé que no comía y estaba a punto de morir, y que esa mezcla de leche, azúcar y harina de trigo le salvó la vida.

El runrún sobre los beneficios del producto fue extendiéndose por la región, lo que le llevó a producir esta harina lacteada a gran escala.

Según la empresa, sus ventas pasaron de 8.600 botes en 1867 -cuando se empezó a comercializar el producto- a más de un millón en apenas ocho años, gracias en parte a su rápida expansión a otros 17 países.

En 1875, sin embargo, el fundador del proyecto -ya superados los 60 años de edad- dio un paso atrás y decidió vender la fábrica, la patente del producto y el nombre a tres empresarios locales.

La firma compitió en aquella época codo con codo con Anglo Swiss Condensed Milk Company, dedicada a la leche condensada y con la que después de una dura pugna comercial acabó fusionándose en 1905.

Apuesta por el I+D

El crecimiento de Nestlé arrancó en una primera etapa con compras y adquisiciones, a la que le siguió otra época marcada por “el crecimiento orgánico y la innovación“, según argumenta en declaraciones a Efeagro el director general de la división española de la compañía, Laurent Dereux.

“La empresa ha desarrollado una política de I+D que le ha permitido aportar al mercado productos tan emblemáticos como el café soluble, una amplia gama de especialidades de nutrición infantil o, más recientemente, café y bebidas en cápsulas, innovaciones que han aportado verdadero valor añadido a la industria alimentaria y a los consumidores”, defiende.

Uno de sus últimos éxitos fue precisamente su gama Nespresso -de café en cápsulas-, un proyecto que llegó a sus manos a finales de los 70 y que sólo dos décadas después dio frutos.

Otra de las características de la multinacional suiza es la amplitud de su catálogo, que abarca desde chocolates y especialidades culinarias hasta cereales, aguas embotelladas, helados o alimentos para mascotas, con marcas emblemáticas como Nesquik, Kit Kat, Maxibon, Maggi, Purina o Buitoni.

La gran apuesta de futuro de Nestlé es su división dedicada a la nutrición terapéutica y el cuidado de la piel, creada hace un lustro y con la que espera “contribuir a afrontar los desafíos globales de la desnutrición, el crecimiento y envejecimiento de la población, y también la obesidad”, según apunta Dereux.

Productos que ayuden en el tratamiento de dolencias gastrointestinales, metabólicas y genéticas, o que promuevan el envejecimiento saludable forman parte ahora de su estrategia.

Curiosamente, pese al paso de los años y la transformación sufrida por Nestlé, la compañía conserva su tradicional logo: un pequeño nido de pájaros, justo el significado que tenía el apellido de su fundador en el dialecto alemán (suabo) que utilizaba.

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